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    長壽的秘訣

    (來源:網站編輯 2022-05-09 08:29)

    文章正文

    長壽的秘訣

    每月雜談

    對于長壽的研究,人們常常陷入一個誤區,那就是把全部注意力都集中在長壽本身,希望能找到某個長壽基因,或者發現某種化學分子對壽命的影響,然后發明出一種長壽藥。這方面的一個經典案例就是抗氧化,一直有人相信這就是長壽的秘訣,號召大家購買抗氧化的藥物。但事實證明這個方法不可靠,光憑某種“神奇”藥丸是無法長壽的。

    說起來,人類已經是壽命最長的靈長類動物了,同等體重下的平均壽命是其他靈長類動物的2~3倍。一直有人試圖從基因或者飲食上找原因,但收效甚微。這些人忽略了一個重要事實,那就是人類是典型的社會性動物。人類壽命之所以那么長,與人類獨有的大規模群居生活有很大關系。

    不幸的是,此前常被用于研究長壽問題的模式動物幾乎都是獨居生物,比如大家耳熟能詳的大腸桿菌、線蟲和果蠅等。這些模式動物的共同特點是壽命短、繁殖快、飼養方便。對于一般性的研究工作來說,這些特點顯然是很有利的。但是,如果你想研究長壽或者衰老問題,這幾種模式動物就有點不合適了。比如,遺傳學研究最常用的果蠅最多只能活3個月,是個“短命鬼”,而蜜蜂或者螞蟻等群居昆蟲的壽命往往比果蠅長數倍,以至于瑞士洛桑大學的昆蟲學家勞倫特·凱勒(Laurent Keller)說過一句名言:“如果想知道如何早死的話,那你就去研究果蠅吧?!?/p>

    凱勒這句俏皮話的背后有著深刻的原因。他認為果蠅是獨居動物,每只果蠅都必須獨自面對嚴酷的大自然,它們的進化壓力非常大,于是果蠅傾向于加快發育和繁殖的速度,這就不可避免地需要犧牲壽命。

    相比之下,群居動物可以互相幫助,生存壓力比較小,壽命就會相對長一些。

    這個假說可以很好地解釋為什么會飛的動物、生活在地下巢穴中的動物和帶有劇毒的動物往往活得比較長。因為這3種動物具備了很大的生存優勢,進化壓力比同類型的動物小得多。

    為了證明這個假說,凱勒和同事們查閱了大量文獻,找到了61個品種的螞蟻、白蟻和蜜蜂的壽命數據,再和另外81種獨居昆蟲的壽命數據進行對比,發現群居昆蟲中蜂王或者蟻后的平均壽命長達5~11年,而獨居昆蟲的平均壽命只有幾個月。相關論文發表在1997年10月30日出版的《自然》雜志上。

    這篇論文改變了長壽研究的格局,大家終于意識到群居昆蟲具有獨居昆蟲無法比擬的優勢。雖然蜜蜂和螞蟻的研究難度要比果蠅大得多,但因為人類也是群居動物,所以前者的研究結果應該更容易應用于人類。

    更妙的是,大部分群居昆蟲都是同一個克隆的后代,基因型全都是一樣的,只是因為它們所扮演的角色有所不同,導致它們的壽命天差地別。這一點太值得研究了。

    2021年3月8日出版的《英國皇家學會哲學會刊B卷》是群居昆蟲長壽???,來自世界各地的研究者們紛紛在這本雜志上發表論文,詳細介紹了該領域的最新研究成果。其中最引人注目的一篇論文是關于蜜蜂的。工蜂在剛被孵化出來后,要先當一陣子看護蜂,負責照料巢穴中的蜂王。如果想辦法讓看護蜂當一輩子“ 護士”,它們幾乎不會變老。但在正常情況下, 看護蜂工作3周之后就會變成采蜜蜂。這些采蜜蜂整天早出晚歸,獨來獨往,衰老的速度明顯加快。如果想辦法讓采蜜蜂變回看護蜂,它們就會返老還童,健康狀況大為改善。

    這個案例充分說明了一個事實,那就是群居生活會以某種方式改變動物的生理結構,從而延緩衰老。比如這篇論文的作者就認為,看護蜂每天都需要和同伴發生大量親密接觸,這一點很有可能改變了看護蜂大腦的發育模式,使之更容易抵抗衰老。

    人類大腦之所以進化得如此復雜,很大原因也是為了應對復雜的人際關系,這是群居生活所必備的一項能力。事實上,目前的主流意見認為,人類之所以進化出高級智慧,最初的動力并不是為了應對復雜的自然環境,而是為了應對部落里的其他成員。這些同伴的存在可以幫助人類母親更好地照顧幼兒,這一點對于人類來說至關重要。

    眾所周知,人類大腦的相對容量是哺乳動物里最大的。這么大的腦袋自然需要很長的時間才能發育完全,所以人類的幼兒期非常長,全靠大人照顧。與此同時,人類嬰兒的斷奶時間卻又很早,導致人類母親的生育間隔期相對較短,這樣才能生育更多的孩子。這兩件事合起來導致人類母親沒有能力照顧這么多幼兒,必須要靠家里的長輩或者部落里的其他成員幫忙。換句話說,人類獨有的群居方式正是為了應對高級智慧的出現,人類的長壽和人類的高智商互為因果。

    舉例來說,人類是少數幾種更年期之后還會繼續存活很久的哺乳動物,這一點曾經讓人類學家們大惑不解。照理說,當一個動物失去生育能力之后,其價值便會大幅下降,很快就會被自然淘汰。但人類當中的老年人需要照顧族群中的幼兒,他們的存在對于種群的繁衍來說是有好處的。

    此外,老人們不但可以幫忙照顧孩子,還可以把自己畢生積累的知識傳遞給第三代。這就是為什么即使在沒有文字的古代,人類的智慧也遠勝于其他靈長類動物。

    總之,長壽絕不是一個人的事情。人類的長壽,與我們的社會屬性密切相關。長壽的秘訣,也許要從人與人之間的關系上去尋找。

    lycpys202205090829




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